Abe Lamida står vid en massagebänk och masserar en person. Abe har mörkt kort hår, bär en ljus t-shirt och militärgröna byxor. Han blundar och vänder ansiktet mot solen. I bakgrunden syns en sandstrand med palmer och folk som sitter vid kafébord.
Abe Lamida fick stöd från ett statligt program och driver nu en egen massagestudio.

Abe Lamida i Filippinerna ”Statens projekt hjälpte mig”


Massör har länge varit ett klassiskt yrke för blinda och i Filippinerna har det revolutionerat tillvaron för personer med synnedsättning. Tack vare ett statligt utbildningsprojekt har många fått en bättre chans att tjäna egna pengar. Abe Lamida är en av dem och i dag driver han sin egen massagestudio med flera anställda.

Trots flera tyfoner har den filippinska semesterön Boracay klarat sig lindrigt under 2017 och i dag skiner solen längs den långa vita stranden. Det är bra för affärerna och mitt bland solbadande turister och försäljare står Abe Lamida och masserar, omgiven av flera av sina anställda. Ett antal massagebritsar står uppradade och runt dem vajar tunna, vita bomullstyger i vinden, lika mycket som skydd mot solen som för kundernas privatsfär. Och kunderna är många. Genom åren har Abe Lamida lyckats skapa sig ett namn på Boracay och numera står kunder i kö till hans företag Abe spa. Hans kunnande och känsla för anatomi, muskelknutor och blodflöde lockar folk från hela världen.

Abe Lamida har varit blind nästan hela sitt liv. När han var ett år gammal tog mässlingen hans syn precis som för många andra barn i Filippinerna. Här är det fortfarande ingen självklarhet att vaccineras och än i dag skördar sjukdomen både liv och sinnen.
– Jag var yngst av nio syskon och min pappa dog tidigt, vilket gjorde att min mamma var borta mycket för att klara av att försörja oss, säger Abe och berättar att den svåra ekonomiska situationen gjorde att de inte hade råd med mässlingsvaccin. När sjukdomen sedan slog till fick den stora konsekvenser och han blev helt blind. Ett svårt bakslag, inte bara för Abe utan även för familjen som var beroende av att även han fick in pengar till familjen. Trots sin blindhet började han redan som elvaåring att fiska för att hjälpa sin familj.

Under samma tid som Abe Lamida fiskade för familjens räkning gick många andra blind tiggde på gatorna i huvudstaden Manila. Mässlingen och andra sjukdomar tog ständigt många barns syn och med den försvann också ofta chansen till ett drägligt liv. En dag knackade det på dörren hemma hos Abe, och det besöket kom att förändra hans liv för alltid.
– Det var en från DSWD (Department of Social Welfare and Development) och han frågade om jag ville delta i ett utbildningsprogram för blinda. För att hjälpa oss synskadade hade myndigheterna beslutat att starta en gratis massageutbildning. Jag tackade ja och tack vare utbildningen kom jag också i kontakt med många andra synskadade och fick många nya vänner.

Strax efter utbildningen begav han sig till Boracay för att starta upp sin egen verksamhet. I dag, 20 år senare, är han gift och har flera anställda massörer som han också utbildar. Själv är han licensierad massageterapeut, en licens som måste förnyas vart tredje år.

Enligt en ny rapport från den filippinska hälsovårdsmyndigheten Department of Health (DOH) finns det över två miljoner (cirka två procent) blinda eller svårt synskadade i Filippinerna. Det är betydligt fler än i Sverige. Det höga antalet blinda gör att myndigheterna betraktar det som ett allvarligt folkhälsoproblem och försöker nu genom olika insatser minska på antalet som blir blinda i framtiden. Det gör de bland annat genom en informationskampanj som ska göra befolkningen mer medveten om hur man förebygger ögonsjukdomar och vårdar sina ögon. Dessutom ska DOH integrera ögonvård i den vanliga folkhälsovården och det ska också omfatta de allra fattigaste delarna av landet. Samtidigt görs det många insatser för att underlätta ett värdigt liv för de som redan är blinda. För några år sedan öppnade landets första callcenter som bara anställer blinda, flera hjälporganisationer är engagerade i frågan och för Abe Lamida har hans massageutbildning gett honom ett nytt liv.
– Tack vare min studio kan jag nu hjälpa andra blinda genom att erbjuda både träning och jobb. Det är verkligen något som jag brinner för och som gör mig glad, säger han.